THEOMAI*

RED DE ESTUDIOS SOBRE SOCIEDAD, NATURALEZA Y DESARROLLO /
 
SOCIETY, NATURE AND DEVELOPMENT STUDIES NETWORK 

    


From Biopiracy to Biofraud:
The Standardization of Material Transfer Agreements

Ó 2001 Joseph Henry Vogel. Permission granted to reproduce in its entirety, without prior authorization, to any interested party that cites source.

Versión en Castellano

Joseph Henry VOGEL, PhD

 

Professor of Economics., FLACSO-Ecuador, josephvogel@hotmail.com or josephvogel@usa.net


Lobbyists for the biotechnology industry are undermining the spirit of the Convention on Biological Diversity (CBD) and violating the logic of the World Intellectual Property Organization (WIPO). They have insinuated standardization of Material Transfer Agreements (MTAs) into the agenda of Second Session of the Intergovernmental Committee on Intellectual Property and Genetic Resources (10-14 December 2001, Geneva, Switzerland). MTAs foster a price war among countries and communities that share the same genetic resources and associated knowledge. Standardization will only accelerate this downward spiral of bids and counter-bids.

The competition engendered by such MTAs is neither equitable nor efficient. Indeed, the rationale for intellectual property rights (IPRs) lies in the cost structure of intangibles: high fixed costs of Research & Development and insignificant marginal costs in reproduction. Governments grant limited monopolies in order to sustain financially the suppliers of intangible goods. Genetic resources and associated knowledge are also intangibles that exhibit an identical cost structure: high opportunity costs of maintaining viable habitats and insignificant marginal costs of collecting physical samples (Vogel, 1994). By advocating monopoly IPRs over industrial intangibles while entertaining free competition over natural intangibles (MTAs), the WIPO is contradicting its own raison d´être. A logically consistent position would be the advocacy of an oligopoly, or cartel, over biodiversity and traditional knowledge (Vogel, ed., 2000).

MTAs also violate the spirit and black letter of international treaties: Articles 1 and 15 of the CBD establish the "fair and equitable sharing of the benefits arising out of the utilization of genetic resources"; Article 2 of the Accord of Cartagena, Decision 391 holds as an objective "To strengthen the negotiating capacity of Member Countries." How can MTAs, with royalties typically less than 1% and paid to just one country/community, ever be interpreted as "fair and equitable"? How does such competition "strengthen the negotiating capacity of Member Countries"? One suspects these and other legal criteria drove the US government to cancel its financing of the US$ 2.5 million "ICBG-Maya" Project (www.etcgroup.org).

In the award-winning book Guns, Germs, and Steel, Jared Diamond (1997) explains the emergence of kleptocracy in the broadest patterns of history. Diamond´s thesis applies well to the morphing of biopiracy into biofraud. The CBD was a formal remedy to 500 years of biopiracy: countries would finally have a legal claim to share in the benefits arising out of their genetic resources. However, the biotechnology industry struck back with a weapon far more effective than the crude theft of genetic resources and traditional knowledge: MTAs. Like the kleptocratic treaties of yore, these insidious MTAs are consummated for a pittance and will be defended vigorously into perpetuity.

Biofraud is infinitely worse than biopiracy. Should the WIPO formally discuss the standardization of MTAs, then the only moral action is to walk out, in open protest.

Diamond, Jared. 1997. Guns, Germs, and Steel. New York: W.W. Norton.
Vogel, Joseph Henry. 1994. Genes for Sale. New York: Oxford University Press.
Vogel, Joseph Henry. (ed.) 2000. El Cártel de la Biodiversdad. Quito, Ecuador: CARE; also, www.thebiodiversitycartel.com, www.elcarteldebiodiversidad.com, www.ocarteldebiodiversidade.com, www.lecarteldebiodiversite.com

 

 

De biopiratería a biofraude:
la estandardización de los Acuerdos de Transferencia de Materia

Ó 2001 Joseph Henry Vogel. Derechos libres de uso. La reproducción en total se puede realizar sin previa autorización, siempre y cuando cite la fuente.

 

Joseph Henry VOGEL, PhD

 

Profesor de Economía, FLACSO-Ecuador, josephvogel@hotmail.com ó josephvogel@usa.net

 

El cabildeo de la industria biotecnólogica está socavando el espiritú de la Convención sobre la Diversidad Biológica (CDB) mientras que viola la lógica de la Organización Mundial de Propiedad Intelectual (OMPI). Se ha infiltrado la estandardización de los Acuerdos de Transferencia de Materia (ATM) en la agenda de la Segunda Sesión del Comité Intergubernamental de Propiedad Intelectual y Recursos Genéticos (a realizarse los días 10-14 de diciembre de 2001 en Geneva, Suiza). Los ATM fomentan una guerra de precios entre todos los países y comunidades que comparten los mismos recursos genéticos y conocimientos asociados; su estandardización acelerará la caída desenfrenada de ofertas y contra-ofertas.

La competencia producida por dichos ATM no es equitativa ni eficiente. De hecho, el motivo principal para los derechos de propiedad intelectual (DPI) se fundamenta en la estructura de costos de los intangibles: costos fijos altos en la Investigación y Desarrollo y costos marginales insignificantes en la reproducción. Por eso, los gobiernos otorgan monopolios limitados para sostener financieramente los abastecedores de los bienes intangibles. Los recursos genéticos y los conocimientos asociados también son bienes intangibles que abarcan una estructura de costos idéntica: altos costos de oportunidad para mantener factibles los hábitats y costos marginales insignificantes para recolectar muestras físicas (Vogel, 1994). Al abogar por DPI monopólicos sobre los intangibles industriales mientras que considera una plena competición sobre los intangibles naturales, la OMPI está contradiciendo su propia razón de ser. Una posición lógicamente consistente sería la defensa de un oligopolio, o sea, un cártel, sobre la biodiversidad y los conocimientos tradicionales (Vogel, ed., 2000).

Los ATM también infringen el espiritú y el pié de la ley de los tratados internacionales: los artículos 1 y 15 de la CDB establecen "la participación justa y equitativa en los beneficios que se deriven de la utilización de los recursos genéticos"; el artículo 2 del Acuerdo de Cartagena, Decisión 391 mantiene como objetivo: "Fortalecer la capacidad negociadora de los Países Miembros." ¿Cuán justos y equitativos son los ATM que ofrecen regalías, generalmente menos de uno porciento, pagadas a apenas un país o a una comunidad? ¿Cómo "fortalecen (los ATM) la capacidad negociadora de los Países Miembros"? Se supone que la violación de estos y otros criterios impulsaron la cancelación por los EE.UU. de la financiación del Proyecto "ICBG-Maya" que una vez contó con el monto de US $2.5 millones (www.etcgroup.org).

En el renombrado libro Armas, Gérmenes, y Acero, el Professor Jared Diamond (1999) explica el surgimiento de la cleptocracía en los amplios patrones de la historia. La tesis de Diamond integra bien con el pasaje de biopiratería a biofraude. La CDB ha pretendido lograr una solución a los 500 años de biopiratería: por fin, los países tendrían un reclamo legal en la participación de los beneficios provinientes de sus recursos genéticos. Sin embargo, la industría biotecnológica lanzó un contragolpe con un arma efectiva e insidiosa: los ATM. En forma parecida a los tratados cleptománicos de antaño, dichos ATM son hoy celebrados a cambio de migajas y serán defendidos vigurosamente hacia la perpetuidad.

El biofraude es infinítamente más dañino que la biopiratería. Toda vez que la OMPI anfitrione un foro para la estandarización de los ATM, no queda al participante ninguna alternativa moral salvo abandonar dicho foro en sublevada protesta.

Diamond, Jared. 1999. Armas, Gérmenes, y Acero. Madrid: Editorial Debate.
Vogel, Joseph Henry. 1994. Genes for Sale. New York: Oxford University Press.
Vogel, Joseph Henry. (ed.) 2000. El Cártel de la Biodiversdad. Quito, Ecuador: CARE; www.thebiodiversitycartel.com, www.elcarteldebiodiversidad.com, www.ocarteldebiodiversidade.com, www.lecarteldebiodiversite.com

 

   

 

    
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